L'ongle a de multiples fonctions

L'extrémité du doigt est une entité très spéciale qui supporte le sens du tact (figures 2a à 2d), en particulier stéréognosique (sensibilité permettant de reconnaître la forme, le volume et la consistance des objets). Ce 5e sens, le seul qui ne loge pas dans la tête contrairement aux quatre autres (le goût, l'odorat, la vue et l'ouïe), ne doit pas être confondu avec la sensibilité, une propriété générale de la peau, diffusée au corps entier. La sensibilité de l'extrémité digitale est fonction de l'analyse conjuguée du coussinet de la pulpe, de l'assise phalangienne osseuse et du plan fixe de contre-pression que constitue la tablette ungueale.

 

En l'absence de cette dernière, on parle de doigt « aveugle » pour montrer l'importance de la perturbation. De plus, l'absence de plan fixe de contre-pression va favoriser le relèvement de l'extrémité de la pulpe, une condition parfois observée lorsque l'ongle est tombé ou arraché. L'ongle qui va repousser butera contre ce muret de pulpe, réalisant un ongle incarné car l'extrémité de la tablette s'avère incapable de le surmonter.